• Olivier

Japon: Se rendre à Nagano et photographier les Snow Monkeys au Parc Jigokudani

Mis à jour : avr. 15

Assurément, les singes de Nagano comptent parmi les lieux les plus touristiques du Japon. Faut-il pour autant les ignorer et se priver d’une expérience rare, amusante et intrigante? Certainement pas. Leur particularité légendaire de se baigner dans les sources d’eau chaude en hiver tout en prenant des expressions et des poses typiques en fait une exception qu’il faut voir au moins une fois dans sa vie.



Aussi, si vous prévoyez un voyage photo au Japon pour photographier les paysages en hiver et que vous êtes de passage à l’ouest d’Honshu, prévoyez d’y faire un saut. Vous ne regretterez pas le déplacement. Cette rencontre originale sera certainement une autre occasion de produire quelques très belles images emblématiques du Japon.


Que sont les Snow Monkeys?

Tout comme les grues Tanchozuru à Hokkaido, les singes de Nagano sont une seconde occasion de vous exercer à la photographie animalière, même si vous êtes avant tout un photographe de paysages. Votre sensibilité y trouvera un nouveau terrain d’expression et vous aurez certainement envie d’ajouter votre regard unique aux milliers de photos publiées chaque année sur les réseaux sociaux. Les Snow Monkeys sont de la famille des macaques. L’espèce japonaise est endémique. On retrouve ces singes sur une grande partie du territoire japonais.



Bien que l’ensemble du site soit organisé comme un parc d’attraction, les singes ne sont pas pour autant en captivité. Ils sont libres mais la nourriture qui leur est donnée tous les jours ainsi que la source d’eau chaude sont des facteurs essentiels qui les motivent à rester sur le site et à y revenir tous les hivers.


Leur taille est d’environ 60 cm pour un poids de 15 kg environ, une fois adulte. Le parc de Nagano compte environ 150 singes. C’est le seul pays au monde où on peut observer des singes dans des sources d’eau chaude. Les températures négatives extrêmes (-10°C est habituel) ainsi que la neige abondante (+ de 1 mètre) sont des conditions propices à la baignade dans ces eaux chaudes. Leurs visages caractéristiques, leurs expressions et leurs comportements proches de l’homme en font un sujet étonnant à observer.

Paisibles une fois dans l’eau, les Snow Monkeys courent, hurlent ou se battent une fois hors de l’eau. Une autre opportunité de capturer en images des mouvements ou des expressions corporelles saisissantes.



Comment se rendre au parc des Snow Monkeys?

Le parc Jigokudani a été fondé en 1964. Il est situé dans la région de Nagano à Yamanochi et est facilement accessible par route. Il faut compter environ 1 heure en voiture depuis la gare de Nagano (40 km). Vous pouvez aussi vous y rendre par bus depuis la gare de Nagano. Vous aurez 2 options. Prendre le Nagano Dentetsu Line Limited Express qui vous déposera à la gare de Yudanaka (40 minutes) où vous prendrez ensuite un bus pour Shiga Koen (15 minutes). L’autre option à préférer est l’Express Bus Shiga Koen qui part aussi de la gare de Nagano et vous déposera directement à Shiga Koen, le terminus. Depuis ce site vous devrez continuer à pieds vers le parc Jigokudani.



Cependant, c’est surtout en voiture que vous voudrez vous y rendre si votre but est de les photographier au meilleur moment. En effet, il faut arriver très tôt le matin afin d’être parmi les premiers au guichet où vous pourrez acheter votre billet d’entrée (800¥). Le parc ouvre à 9h et ferme à 16h en hiver. Etonnamment, il est assez petit. Certainement plus petit que vous ne l’imaginez. Aussi, il est impératif d’arriver tôt pour pouvoir s’installer à l’endroit de votre choix autour du bassin d’eau chaude.

Vous constaterez par la taille des parkings (situés à Kanbayashi Onsen) que vous ne serez probablement pas seul! Ils sont gigantesques (voitures et bus) et permettent d’accueillir les centaines de milliers de visiteurs qui se rendent chaque année à cet endroit. Beaucoup de touristes affluent aussi de tout le pays par bus. Le site est donc organisé en conséquence avec différentes boutiques et cafés. Depuis le parking, il vous faudra marcher environ 30 minutes sur un sentier forestier qui vous amène à la porte d’entrée du parc.

Prévoyez une demi-journée sur place maximum. Vers midi, les lumières ne sont plus vraiment intéressantes et les ombres des rochers à l’arrière-plan sont trop fortes. C’est aussi à ce moment-là que le parc sera le plus bondé.

Quel matériel photo dois-je emporter pour photographier les Snow Monkeys?

A chacun de définir son équipement en fonction de ses attentes. Mais la distance qui vous sépare des singes n’est que de quelques mètres voire moins si vous êtes bien placé autour du bassin. Aussi, pour les portraits, un 50mm ou un 80mm sont largement suffisants et parfaitement adaptés. Vous pourrez aussi vous éloigner un peu en hauteur pour tenter d’autres points de vues très intéressants sur le bassin. Le site dispose d’un relief qui permet également de les photographier en contre-plongée. Prévoyez alors un téléobjectif ou un zoom.

Une fois hors de l’eau, les Snow Monkeys courent dans tous les sens sur les pentes escarpées autour de la source d’eau chaude. Il faudra disposer d’un matériel adéquat pour saisir leurs mouvements à haute vitesse. Les smartphones ne pourront pas vraiment saisir ces scènes d’action. Le décor naturel fait de rochers et de neige est idéal pour un excellent contraste. L’occasion de saisir quelques instantanés qui donnent souvent lieu à des expressions intéressantes.



Même si il est possible d’obtenir d’excellents résultats en noir et blanc, les macaques japonais sont caractérisés par la couleur rouge vif de leur visage (d’autant plus accentuée à la saison de la reproduction) et la subtilité de leur pelage. La photographie couleurs est plus appropriée et promet de magnifiques résultats. Avec un peu de chance, vous pourrez voir également des portées de petits. Ils sont en général accrochés à la fourrure de leur mère ou sous leur ventre. Prévoyez de les photographier à distance car il n’est pas évident de s’en approcher.



Quelle est la meilleure période pour photographier les Snow Monkeys?

Indéniablement, il faudra vous y rendre en hiver. C’est le seul moment où vous pourrez les observer dans les sources d’eau chaude. Prévoyez aussi de vous y rendre lors de journées très froides ou idéalement un jour de neige. C’est à cette seule condition que les singes s’immergent dans l’eau chaude. Les vapeurs d’eau et éventuellement les chutes de neige sont des conditions optimales pour des photographies extraordinaires. Inutile de vous rendre sur place un jour de plein soleil ou à une autre saison. Même si vous pourrez les apercevoir, les singes sont alors très éloignés du bassin et les hautes lumières ne sont pas idéales.



Que vous ayez prévu ou non de rendre visite au Snow Monkeys lors de votre voyage hivernal au Japon, vous ne regretterez pas le détour. Ce sera une demi-journée bien investie et productive pour votre photographie.

Sans parler des souvenirs mémorables que vous conserverez de cette rencontre unique avec des animaux sympathiques. Bien que ce parc soit un haut lieu touristique, il est parfaitement organisé pour vous assurer des prises de vues parfaites. Alors n’hésitez pas, prévoyez ce moment de détente pendant votre voyage. Vous ne le regretterez pas. Bonne visite!



Adresse du Jigokudani Park:

6845 Hirao, Yamanochi, Shimotakai District, Nagano 381-0401


Pour aller plus loin:

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